Дитц Уильям - Награда Мак-Кейда (Мак-Кейд - 4)



Уильям Дитц
Награда Мак-Кейда
(Мак-Кейд - 4)
Когда надеяться не на что - остается надежда на Сэма Мак-Кейда. На
лучшего из космических "охотников за наградами". На живую легенду сотен и
тысяч миров.
Кто вернет Империи похищенную таинственную реликвию? Кто вступит в
неравный бой с армией космических пиратов? Кто предотвратит кошмар
межпланетной войны?
Сэм Мак-Кейд. Наемник, которому платят за совершение невозможного...
1
Подходили к концу вторые сутки свирепой битвы на ледяной планете Алиса
и вокруг нее.
Пиратам удалось уничтожить крошечные военно-космические силы планеты в
первые же минуты боя. Уверенные в легкой победе и там, внизу, они перешли
на орбитальный полет. Силовые поля, защищавшие корабли пиратов,
отключились, сотни штурмовиков вылетели из трюмов и устремились по спирали
к голубовато-белой поверхности планеты. Это было ошибкой, которая дорого
обошлась пиратам. С поверхности Алисы стартовали ракеты, в небе вспыхнули
рукотворные молнии. Лишенные защитных полей, два корабля нападавших были
уничтожены, еще несколько были подбиты.
Неожиданное сопротивление жертв привело пиратов в неописуемую ярость.
Над замерзшей поверхностью планеты выросли грибовидные облака, атомные
взрывы прошлись по ее пространствам, покрытым льдом и снегом, превращая все
в раскаленный пар и радиоактивное стекло.
Но большинство жизненно важных объектов находилось в глубоких шахтах,
укрытые от суровых зим и нападений пиратов. Они уцелели, и бой продолжался.
Противники воевали далеко не в первый раз и хорошо знали друг друга.
На одной стороне были поселенцы, по большей части люди, не слишком
избалованные жизнью, которых относило все дальше и дальше от центра Империи
людей, пока они не оказались на самом ее краю. Потому что Алиса была
пограничным миром, последним рубежом перед империей Иль-Ронна и великой
неизвестностью остальной Вселенной.
Здесь поселенцы еле сводили концы с концами, их полное риска
существование зависело больше от изнурительного труда, чем от скудных
природных запасов планеты. Они были самолюбивы, независимы и, если их
загнать в угол, дрались до последнего.
Пираты же были такими, какими всегда бывают пираты, - отбросами
общества, промежуточным звеном между людьми и животными. Но когда-то, много
лет назад, они были другими.
В те дни они были солдатами. Солдатами, доблестно сражавшимися за
дело, в которое верили, - за Конфедерацию планет, объединенных межзвездной
демократией, где каждый из миров был частью одного большого целого.
Но несмотря на их героические попытки сохранить целостность
Конфедерации, она развалилась под тяжестью внутренних противоречий и
уступила место Империи.
Первый Император был по-своему мудрым человеком. Он знал, что не
сможет управлять каждой отдельно взятой планетой, и поэтому наделил их
определенной независимостью и даровал конфедератам полную амнистию.
Большинство из них приняли эти условия, потому что устали от войны и
ценили порядок превыше анархии.
Но другие с презрением отнеслись к императорской милости и предпочли
вести партизанскую войну в ожидании того дня, когда смогут собраться с
силами и возродить Конфедерацию. Этот день так и не настал.
С течением времени поблекли и благородные идеалы, за которые сражались
непримиримые конфедераты. Налет следовал за налетом, одна резня сменяла
другую, и наконец стерлось различие между нападением на военные объекты
Империи и грабежом мирного населения планет.
За этим последовала эскалация ужаса и насилия, отуплявшая у